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Festejos do FC Porto na youth league foto de equipa
Festejos do FC Porto na youth league foto de equipa

Futebol

Youth League – O início de um sonho

Todos os jovens sonham, um dia, tornarem-se profissionais de futebol pelo seu clube e, claro, ouvir um dos hinos mais famosos: o da Liga dos Campeões.

Enquanto esse sonho não se realiza, procuram melhorar a sua competitividade em campo. Foi a pensar nestes casos que a UEFA criou a Youth League.

O que é a Youth League?

A Youth League é uma competição da UEFA criada na temporada 2013/14, com o principal objetivo de promover e desenvolver a qualidade das equipas de formação dos clubes profissionais.

Desta forma, os jovens que disputam o escalão de sub-19 têm nesta competição uma forma de adquirir mais experiência a nível de torneios internacionais, contra outras equipas de grande renome a nível europeu.

Em oito edições, Barcelona (2013/14 e 2017/18), Chelsea (2014/15 e 2015/16), Salzburgo (2016/17), FC Porto (2018/19), Real Madrid (2019/2020) e SL Benfica (2021/22) foram coroados como campeões. Em 2020/21, a edição foi cancelada devido à pandemia Covid-19.

Como funciona a Youth League?

A Youth League em muito se assemelha à Liga dos Campeões, já que os grupos da competição juvenil são criados consoante os emparelhamentos da prova internacional.

Em 2022, por exemplo, as equipas de sub-19 do FC Porto, SL Benfica e Sporting CP encontrarão os mesmos adversários que o respetivo plantel principal terá pela frente na Liga dos Campeões.

O FC Porto já venceu a Youth League
Foto: FC Porto

Os jogos são disputados nos mesmos dias em que os seus colegas do escalão sénior atuam. Ou seja, onde quer que a equipa principal vá, os mais jovens seguirão o mesmo caminho.

Caso fiquem em primeiro lugar, seguem diretamente para os oitavos de final. Caso se classifiquem em segundo, disputam um play-off, onde entram os clubes do caminho dos campeões nacionais.

Este último grupo é composto pelas equipas campeãs nacionais que não se tenham qualificado, no escalão principal, para a Liga dos Campeões. Estes vão disputar entre si o acesso ao play-off por duas rondas com outras tantas mãos.

Equipas portuguesas na Youth League

Como já referido acima, FC Porto, SL Benfica e Sporting CP vão discutir novamente um lugar na final da Youth League.

O FC Porto estará no grupo B com Atlético de Madrid, Bayer Leverkusen e Club Brugge. O Sporting CP está no grupo D com Eintracht Frankfurt, Tottenham e Marselha; por fim, o SL Benfica disputa o grupo H com PSG, Juventus e Maccabi Haifa.

O último grupo marca o reencontro entre SL Benfica e “Juve”, equipas que se defrontaram nas meias-finais e onde as “águias” foram mais felizes.

FC Porto vence a primeira Youth League para Portugal

Corria a temporada 2018/19 quando o FC Porto chegou à final da Youth League, onde encontrou o Chelsea, bicampeão nas épocas 2014/15 e 2015/16 e finalista vencido em 2017/18. A formação portuguesa fez a “desforra” frente aos “blues”, que tinham eliminado os “dragões” na meia-final da temporada anterior.

Na final, foram precisos apenas 18 minutos para Fábio Silva gritar golo em Nyon. O empate chegou no início da segunda parte, mas a equipa portuguesa voltou a colocar-se por cima do marcador, não saindo mais de lá. Diogo Queirós e Afonso Sousa marcaram os restantes golos, fechando o resultado em 3-1. Estava assim consumado o primeiro título europeu desta prova para uma equipa portuguesa.

Se olharmos para a equipa dos “dragões”, há logo vários nomes que se destacam: Diogo Costa, atual guardião das redes azuis e brancas; Fábio Vieira, agora no Arsenal, João Mário, defesa da equipa principal do FC Porto, e Fábio Silva, apresentado no Anderlecht esta temporada. Do banco “saltou” ainda Vitinha, que começa a dar cartas ao lado de Neymar, Messi e Mbappé no PSG.

SL Benfica, a equipa a temer na Youth League

O SL Benfica já é presença habitual nas fases finais da Youth League. Desde a edição inaugural desta prova, as “águias” já se apresentaram em quatro finais, sendo que na última (2021/22) conquistaram o tão almejado troféu.

Recordemos apenas que numa das equipas que saiu derrotada, corria a temporada 2016/17, os jovens Rúben Dias, Jota, e João Félix foram titulares. Ora agora, como bem sabemos, o defesa central dá cartas no Manchester City, Jota espalha magia no Celtic e João Félix, Golden Boy em 2019, é uma das figuras do Atlético de Madrid de Diego Simeone.

Apesar das estrelas que já figuraram nesta prova, foi mesmo na época passada que o troféu foi novamente levantado por uma equipa portuguesa.

Depois de ter ultrapassado tranquilamente o Sporting CP nos quartos de final, com uma goleada por 4-0, a formação da Luz teve pela frente a Juventus, num jogo que foi impróprio para cardíacos.

Festejos Benfica Youth League
Equipa vencedora em 2021/22
Foto: SL Benfica

Martim Neto fez aquele que, à altura, foi o golo mais rápido da prova em fases finais, aos três minutos, e viu Luís Semedo ampliar a vantagem aos 10. No entanto, Samuel Soares, guarda-redes da formação portuguesa, foi expulso aos 35 minutos e, na segunda parte, a “Vecchia Signora” empatou a partida, resultado que só foi desfeito nas grandes penalidades, onde as “águias” foram mais felizes (venceram 3-4, com duas defesas por parte do guardião André Gomes).

A final, frente ao Salzburgo, foi mais tranquila. O SL Benfica fez uma exibição de luxo, com Martim Neto a marcar novamente o golo mais rápido da prova, desta vez aos dois minutos apenas. Depois, Henrique Araújo começou a fazer a sua magia: o atacante português fez um hat-trick (15’, 17’ e 89’), ao qual se juntaram os golos de Cher Ndour e Luís Semedo, que fecharam as contas finais em 6-0.

Henrique Araújo já merece a confiança do treinador da equipa principal, onde é presença regular e já se estreou a marcar, novamente para competições europeias: desta vez, o adversário foi o Midtjylland, a contar para a terceira pré-eliminatória da Liga dos Campeões.

Foto de Capa: FC Porto

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